Te 1982. godine tim u kome je bio Vajmerskirh izbrojao je čak 500.000 parova kraljevskih pingvina i proglasio Ostrvo svinja najvećom kolonijom ove vrste. U narednih tridesetak godina, koliko istraživači nisu posećivali ovo udaljeno ostrvo, mnogo toga se promenilo. Krajem 2016. Vajmerskirh i njegove kolege nadletale su ostrvo helikopterom i primetile osetno manji broj pingvina. Sledeće dve godine tim je detaljno analizirao satelitske snimke ostrva načinjene u protekle tri decenije i došao do poražavajućeg broja od tek oko 60.000 parova pingvina, što je pad od oko 90 odsto. Iako se još ne zna pouzdano šta je uzrok masovnog nestanka pingvina, istraživači imaju nekoliko potencijalnih odgovora. Pre svega, klimatske promene sasvim sigurno imaju udela.

Najverovatnije su problemi počeli 1997. godine tokom El Ninja, koji je znatno povećao temperaturu tokom čitave godine. Vajmerskirh kaže da je moguće da su ribe i lignje, koje su hrana kraljevskih pingvina, otplivale dalje na jug pa su mladunci pingvina uginuli čekajući roditelje da se vrate sa ulovom. Osim klimatskih promena, istraživači kao uzroke navode i bolesti, infekcije parazitima, preseljenja i preveliku konkurenciju među samim kraljevskim pingvinima oko glavnih životnih resursa. Istraživači planiraju da odu na lice mesta i izbroje parove kao što su radili 1982, što se neće dogoditi pre septembra 2019. godine jer je put dalek i veoma skup. Pored toga, do Ostrva svinja, koje je zaštićeni prirodni rezervat, nije lako doći, a pingvini se ne mogu videti sa vode jer se kolonija nalazi u unutrašnjosti. Ukoliko se ispostavi da su podaci dobijeni brojanjem parova na satelitskim snimcima tačne, to znači da je pad broja kraljevskih pingvina na Ostrvu svinja značajno umanjio ukupnu populaciju ove vrste koja ukupno beleži 1,5 do 1,7 miliona parova. To dalje znači da će se ova vrsta odsad smatrati ugroženom, zaključuje Vajmerskirh.

U saradnji sa Centrom za promociju nauke, „Danas“ predstavlja izabrane priče sa naučnopopularnog portala elementarium.cpn.rs